英国自然期刊刊载人类首次观测超新星诞生完整过程

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【2006年9月1日讯】

2006年2月18日Swift卫星天文探测器观测前后情景

今年2月18日,美国NASA所发射的Swift(Swift Gamma-Ray Burst Mission)卫星天文探测器在白羊座方向(距离地球约4.4亿光年)发现了一次不寻常的伽码射线爆发,这次的伽码射线爆发维持了将近四十分钟,能量也较微弱(近于射线爆发后期微弱的X光),而在伽码射线消失后,恒星爆炸形成亮度极高的超新星SN 2006aj,这是人类首次完整观测到恒星爆炸至形成超新星的完整过程。而此次的完整观测过程被英国在8月30日所出版的《自然》期刊刊载出来。

巨形恒星演化到最后,会在产生一次大爆炸后死亡,并在之后形成超新星,过去天文学家往往要在爆炸数天后才观测到,而在今年2月18日时,天文学家们透过轨道卫星和大功率天文望远镜观测到自1998年以来距离最近的一次长伽玛射线爆发,这次的伽玛射线爆发的时间长度是一般爆发的100倍,并在爆炸后形成一颗名为SN 2006aj的超新星。对于此次观测,英国粒子物理及天文研究委员会(Particle Physics and Astronomy Research Council)主席梅森(Prof Keith Mason)表示:“我们从光谱波长观测到超新星,通常都是爆炸后好几天的事了。这次我们可是从头到尾,一刻也没错过。”亦即这是人类首次观测到恒星死亡至超新星诞生的过程。

超新星从过去就一直充满着神秘的色彩,1572年时,丹麦天文学家第谷曾借由观测超新星持续将近一年半的活动来推翻古希腊哲学家亚里斯多德“宇宙恒常不变”的理论,而这次天文学家的观测又证实了长伽玛射线爆发的主流理论,亦即长伽玛射线是在巨形恒星爆炸时所产生的,而长伽玛射线爆发与超新星的诞生有直接的关系。

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